Tchernobyl avant et après la pire catastrophe nucléaire de l'histoire

Trente ans après la catastrophe nucléaire, le mot Tchernobyl incite toujours à la peur et à l'inquiétude


Village abandonné près de Tchernobyl

Village abandonné près de Tchernobyl, 2001



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Entrée de la zone de contamination

Entrée de la zone de contamination autour de Tchernobyl, 2006
Crédits photos : Slawojar

abréviation pour les états

Trente ans après la pire catastrophe nucléaire de l'histoire, Tchernobyl, un ancien centre culturel, est devenu une ville abandonnée du nord de l'Ukraine. Pripyat, la ville fondée en 1970 pour abriter les ouvriers de la centrale nucléaire de Tchernobyl toute proche, est également désormais décrite comme une ville morte. Pendant les 300 prochaines années, la région sera contaminée et en grande partie désolée, mais avant avril 1986, Tchernobyl était habitée par 14 000 habitants.

Un centre culturel

Tchernobyl est un mot ukrainien pour armoise , un nom commun pour une plante herbacée. Il existe une étymologie alternative selon laquelle Tchernobyl a été nommé d'après une combinaison de mots chornyi et byllia , qui signifie littéralement « herbe noire » ou « tiges noires ». Au 13ème siècle, la ville était un village de la couronne du Grand-Duché de Lituanie. En 1569, la province abritant Tchernobyl fait partie du royaume de Pologne. Lorsque la Russie, la Prusse et l'Autriche ont dissous la Pologne par une série de partitions, Tchernobyl est devenu une partie de l'Empire russe en 1793. Dans la dernière moitié du XVIIIe siècle, Tchernobyl est devenu un centre majeur du judaïsme hassidique ; cependant, la population juive a beaucoup souffert au début des années 1900 lorsque de nombreux Juifs ont été tués par les Cent-Noirs, un mouvement ultra-nationaliste en Russie. Lors de la guerre polono-soviétique de 1919-1920, la ville fut d'abord prise par l'armée polonaise, puis par l'armée rouge. Tchernobyl a été incorporée à la République socialiste soviétique d'Ukraine en 1921. La centrale nucléaire de Tchernobyl a été mise en service par le gouvernement en 1977.

Catastrophe

Le 26 avril 1986, une puissance de sortie a augmenté lors d'un test des systèmes. Un arrêt d'urgence a été tenté, mais la puissance de sortie a encore augmenté, ce qui a entraîné une explosion au réacteur n°4 à 1h23 du matin. Deux ouvriers sont morts sur le coup. D'autres explosions et un incendie ont libéré des matières hautement radioactives dans l'atmosphère. Le dégagement de retombées nucléaires à Tchernobyl était 400 fois supérieur à celui du bombardement atomique d'Hiroshima. Un dysfonctionnement mécanique et une erreur humaine ont été cités comme les causes de la catastrophe.

Au moment de la catastrophe, 49 400 personnes vivaient à Pripyat. Plus de 24 heures après la première explosion, les habitants ont reçu l'ordre d'évacuer, mais à ce moment-là, beaucoup avaient déjà subi divers degrés d'empoisonnement par rayonnement. On leur a dit que l'évacuation ne durerait pas longtemps et de laisser leurs effets personnels. La plupart de ces résidents, cependant, ne sont jamais revenus
et leurs biens sont toujours là aujourd'hui, des rappels de vies interrompues
et à jamais modifié.

Zone d'Aliénation

De grandes quantités de matières radioactives ont été libérées dans l'air pendant 10 jours. Une grande structure de confinement connue sous le nom de « sarcophage » a été construite pour capturer les matériaux. La structure a emprisonné environ 200 tonnes de combustible nucléaire et de débris qui avaient fondu à travers le sol et durci. Le 14 mai, environ 116 000 personnes vivant dans un rayon de 30 km de la centrale nucléaire avaient été relogées. En juillet 1986, il y avait 28 décès dus à l'exposition aux rayonnements. Au cours des années suivantes, 220 000 personnes supplémentaires se sont installées dans des zones moins contaminées et une zone d'aliénation de 19 milles a été établie. Beaucoup se sont installés à Slavutych, une ville construite peu de temps après la catastrophe pour les travailleurs de la centrale électrique et leurs familles. A ce jour, toute activité commerciale ou résidentielle dans la zone est strictement interdite à l'exception de la surveillance de la centrale et des installations d'étude de la sûreté nucléaire. Quelque 3 000 travailleurs sont actuellement employés à l'intérieur de la zone d'aliénation, mais ils n'y vivent pas. Les travailleurs sont régulièrement surveillés pour détecter les radiations et ne peuvent travailler qu'un nombre limité de quarts par semaine. Des ouvriers sont nécessaires sur le site car les 3 réacteurs restants, bien que non opérationnels, contiennent encore du combustible nucléaire qui doit être surveillé. Le site doit être nettoyé d'ici 2065.

Certains habitants, principalement des personnes âgées, ont refusé d'évacuer la zone ou sont rentrés illégalement. Les quelque 500 personnes qui y vivent encore aujourd'hui vivent dans des maisons avec des panneaux indiquant : « le propriétaire de cette maison habite ici ».

Visites guidées

Des visites de la zone sont disponibles. Par exemple, SoloEast Travel réserve des visites de groupe privées et programmées. Les visites, qui coûtent 140 $ à 160 $ ​​(sans compter les frais d'assurance obligatoire), comprennent un arrêt près de la forêt rouge, une visite du réacteur n ° 4 (à une distance de 100 mètres) et une visite à Pripyat. À la fin de la visite, tout le monde doit être testé pour le rayonnement.

Les effets dureront 300 ans

Les 200 tonnes de combustible nucléaire durci et de débris restent si radioactifs que même aujourd'hui les scientifiques ne peuvent pas s'en approcher. Certains éléments radioactifs du combustible nucléaire se désintègrent rapidement ; cependant, le césium a une demi-vie de 30 ans et le strontium a une demi-vie de 29 ans. Selon des estimations scientifiques, il faut 10 à 13 demi-vies avant que l'activité économique et la vie puissent reprendre dans une zone contaminée. Cela signifie que la superficie totale contaminée par la catastrophe de Tchernobyl - 15 000 miles carrés - sera affectée au cours des 300 prochaines années. En 2014, une structure de confinement plus sécurisée sera achevée pour remplacer le sarcophage construit à la va-vite. La nouvelle structure, une arche métallique de 18 000 tonnes, couvrira à la fois le réacteur n°4 et la structure de 1986.

Ce que nous avons appris

Le Forum de Tchernobyl a été fondé en 2003 pour évaluer les conséquences environnementales et les effets sur la santé de la catastrophe. En 2005, le forum a publié un rapport intitulé : « L'héritage de Tchernobyl : impacts sanitaires, environnementaux et socio-économiques ». Le rapport confirme que 28 secouristes sont décédés d'un syndrome de rayonnement aigu et que 15 patients sont décédés plus tard d'un cancer de la thyroïde. Le rapport estime également que les décès par cancer résultant directement de l'incident peuvent atteindre un total de 4 000 parmi les 600 000 travailleurs qui ont été les plus exposés lors du nettoyage de la catastrophe. En outre, 4 000 cas de cancer de la thyroïde ont été signalés, principalement chez des enfants vivant dans la région au moment de l'accident. Les scientifiques pensent que les enfants ont été affectés par la consommation de lait de vaches contaminées. L'iode 131, autre élément radioactif, peut se diluer très rapidement dans l'air, mais s'il se dépose sur l'herbe mangée par les vaches, les vaches le reconcentrent alors dans leur lait. Absorbé dans la glande thyroïde du corps, l'iode 131 peut provoquer le cancer. C'était peut-être la plus grande leçon tirée de la catastrophe.

En raison de la catastrophe de Tchernobyl, nous savons maintenant tester l'herbe, le sol et le lait pour détecter les radiations à proximité des centrales nucléaires. En outre, une évacuation de la région de Tchernobyl n'a été ordonnée que plus de 24 heures après l'incident. Les autorités japonaises ont évacué 200 000 personnes de la région de Fukushima dans les heures qui ont suivi l'alerte initiale à la suite de l'effondrement de mars 2011. Les erreurs et l'ampleur de la catastrophe de Tchernobyl ont appris au monde comment gérer les effets à court et à long terme des retombées nucléaires.

—Jennie Wood
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