Les langues d'Afrique

De quoi parle-t-on en Afrique ?

des lacs

Lagos est la capitale du Nigeria, un pays avec plus de 500 langues maternelles.



Les langues européennes sont officielles dans la plupart des pays africains, en raison de leur histoire coloniale. Lorsque des personnages parlent des langues africaines natives dans les médias occidentaux, il s'agit presque toujours du swahili ou d'une langue cliquable (comme le xhosa). Mais, il y a des centaines de langues qui sont couramment parlées en Afrique à ce jour. Voici la répartition de certains d'entre eux :

Familles de langues africaines

La compréhension moderne des langues africaines est basée sur le système de classification méthodologique de Joseph H. Greenberg. Cette hypothèse regroupait les principales langues d'Afrique en quatre phylums, qui reposaient exclusivement sur des similitudes linguistiques. Ce système ne tenait pas compte des groupes culturels, affirmant qu'ils étaient insignifiants dans l'identification des familles linguistiques. Les quatre phylums identifiés dans l'enquête de masse de Greenberg étaient les langues afro-asiatiques, les langues Niger-Congo, les langues nilo-sahariennes et les langues khoisan.

Bien qu'il y ait eu un débat dans la communauté linguistique sur la validité de ces catégories, elles restent un point de référence important pour l'étude des langues africaines.

1. Langues afro-asiatiques

Les langues afroasiatiques sont parlées par plus de 350 millions de personnes en Afrique et au Moyen-Orient, ainsi que dans des communautés linguistiques à travers le Caucase, l'Europe et les États-Unis. Ce phylum linguistique est composé de six familles linguistiques : le berbère, le tchadique, le couchitique et le sémitique, ainsi que de deux langues éteintes de l'Égypte pharaonique.

Beaucoup de ces langues étaient déjà identifiées comme étroitement liées en 1876, lorsque le linguiste autrichien Friedrich Mller proposa un lien entre les langues sémitique, couchitique, égyptienne et berbère, qu'il regroupa dans une proposition de famille de langues hamito-sémitiques. En 1950, Joseph Greenberg a identifié des similitudes entre les langues hamito-sémitiques et les langues tchadiques comme l'oromo et le somali et les a regroupées pour former le plus grand phylum des langues afroasiatiques.

La famille des langues sémitiques

La branche sémitique est la famille linguistique africaine la plus influente en dehors de son continent natal, ayant produit les langues hébraïque et arabe, qui sont toutes deux largement parlées comme langues liturgiques du judaïsme et de l'islam, respectivement. L'ancêtre des langues sémitiques est également remarquable pour le développement d'un système d'écriture qui a servi d'ancêtre de l'alphabet latin utilisé en anglais et au moins 100 autres langues ainsi que les systèmes d'écriture du grec, du cyrillique, de l'hébreu et de l'arabe.

L'arabe a été répandu dans une grande partie de l'Afrique par la propagation de l'islam et est maintenant largement parlé comme langue officielle dans toute l'Afrique du Nord dans les États d'Égypte, de Libye, de Tunisie, d'Algérie et du Maroc, ainsi qu'en Mauritanie, au Soudan et en Somalie. Selon le CIA World Factbook, l'arabe est à égalité avec le français en tant que cinquième langue la plus parlée au monde, utilisée comme langue maternelle par 3,6% de la population mondiale. Cependant, la plus grande diversité de langues sémitiques se trouve dans la corne de l'Afrique, y compris les langues tigrinya, amharique, gurage et ge'ez parlées en Érythrée et en Éthiopie.

La famille des langues tchadiques

Les langues tchadiques constituent la plus grande branche du phylum des langues afro-asiatiques et sont parlées au Nigeria, au Cameroun, au Niger et en République du Tchad. Les langues tchadiques sont extrêmement diverses, avec plus de 150 langues parlées dans toute la région, dont beaucoup avec des caractéristiques grammaticales et typologiques uniques. Beaucoup de ces langues sont en danger et rarement étudiées, bien que le plus grand membre de la famille des langues, le haoussa, soit parlé par plus de 20 millions de personnes dans le nord du Nigeria et ait été bien documenté par les linguistes.

2. Niger-Congo

Le phylum linguistique Niger-Congo est l'une des familles linguistiques les plus vastes et les plus diversifiées au monde, couvrant plus de 5 000 kilomètres de désert, de forêt tropicale et de prairies du Sahara au nord du Sénégal jusqu'à la pointe sud de l'Afrique du Sud. Cette large distribution a mis de nombreux membres de cette famille linguistique en contact direct avec d'autres groupes linguistiques, produisant la grande diversité linguistique de la famille linguistique Niger-Congo. Ces langues sont si diverses, en fait, que de nombreux linguistes ne sont pas d'accord sur les langues appartenant au groupe Niger-Congo et celles qui ont simplement été influencées par leur présence à travers le continent. Néanmoins, il existe plusieurs caractéristiques fondamentales et groupes linguistiques qui sont généralement acceptés comme exemplaires de cette famille linguistique.

La plupart des langues Niger-Congo sont tonales, ce qui signifie que la hauteur de chaque syllabe est aussi importante pour le sens du mot que ses voyelles et ses consonnes. De plus, ces langues disposent d'un riche système de classification grammaticale, qui traite les noms différemment selon leurs caractéristiques. Les familles linguistiques au sein du phylum Niger-Congo comprennent les langues Benue-Congo du sud du Nigéria, les langues bantoues d'Afrique australe et le groupe atlantique que l'on trouve dans tout le nord-ouest de l'Afrique subsaharienne. Des exemples de langues atlantiques influentes du Niger-Congo comprennent les langues peul et igbo largement parlées dans toute l'Afrique de l'Ouest, la langue ewe du Togo et du Ghana, et le yoruba, largement utilisé au Nigeria et au Bénin et comme langue liturgique pour la diaspora africaine dans les Caraïbes.

Les langues bantoues et le swahili

Bien qu'il soit difficile de retracer l'histoire de l'ensemble du phylum linguistique Niger-Congo, les langues bantoues ont une histoire largement acceptée basée en grande partie sur des preuves linguistiques. Cette théorie suggère une migration vers le sud généralisée des locuteurs néolithiques du Niger-Congo vers la gamme moderne des langues bantoues dans vingt-sept pays du Cameroun à l'Afrique du Sud. La migration de ces langues reflète la propagation des premières traditions agricoles, qui se sont propagées vers le sud avant de s'installer avec peu de mouvement depuis le début de l'âge du fer.

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Le membre le plus influent de la famille des langues bantoues est le swahili, qui s'est répandu sur la côte swahili de l'Afrique de l'Est en tant que langue marchande. Le développement du swahili en tant que lingua franca a permis aux communautés d'Afrique de l'Est de rejoindre les réseaux commerciaux à travers l'océan Indien en tant que participants actifs, au lieu de dépendre des marchands arabes. Au fil du temps, ces communautés sont devenues profondément influencées par les commerçants arabes et persans qui commerceraient, immigreraient ou conquièrent les capitales commerciales de l'Afrique de l'Est.

Cette influence culturelle s'est étendue à la langue swahili, qui a utilisé l'écriture arabe pendant une grande partie de son histoire et a adopté un grand nombre d'emprunts arabes, dont le mot « swahili », dérivé du mot arabe pour côte : Côte. Grâce à son interaction avec les populations arabophones, le swahili a perdu l'usage des tons communs à la plupart des langues bantoues et nigéro-congo, mais invisibles en arabe.

Le swahili reste influent aujourd'hui en tant que langue officielle en Tanzanie, au Kenya, au Rwanda et en Ouganda, et est une langue minoritaire reconnue au Burundi, en République démocratique du Congo et au Mozambique. En outre, il est reconnu comme lingua franca par la Communauté de l'Afrique de l'Est, une organisation intergouvernementale régionale.

Les autres langues bantoues comprennent les langues xhosa et zoulou, deux langues célèbres pour leur grand nombre de consonnes clic développées grâce à leur interaction étendue avec les langues khoisan d'Afrique australe. Le xhosa et le zoulou sont des langues officielles en Afrique du Sud et au Lesotho. Les langues shona et ndebele du Zimbabwe et le kikuyu au Kenya sont également membres de la famille bantoue.

3. Langues nilo-sahariennes

La langue nilo-saharienne est la plus controversée des quatre phylums linguistiques hypothétiques de Greenberg, car il n'y avait pas eu de littérature académique pour soutenir le regroupement de ces langues avant l'analyse de Greenberg en 1955. Néanmoins, les revues linguistiques ultérieures à la fin des années 1990 ont soutenu une génétique relations entre les langues de ce groupe.

Les langues nilo-sahariennes sont difficiles à situer en raison de leur fragmentation géographique et de leur développement relativement isolé dans des poches à travers l'Afrique centrale. Ces groupes linguistiques comprennent les langues songhay parlées principalement le long du fleuve Niger dans le nord-est du Mali et l'ouest du Niger ; les langues b'aga et koman de l'Éthiopie, du Soudan et du Soudan du Sud ; les langues du Soudan central d'Afrique centrale ; et les langues nilo-sahariennes du nord-est.

4. Khoisan : 'Cliquez sur les langues'

Au cours de son enquête sur les langues africaines, Greenberg a regroupé les langues khoisan en se basant presque entièrement sur la présence de consonnes clic. Le recours à une seule caractéristique typologique comme preuve d'une relation génétique a conduit le linguiste sud-africain Ernst Westphal à proposer que le groupe soit divisé en sept familles linguistiques indépendantes.

Les linguistes modernes conviennent qu'il n'y a pas suffisamment de preuves pour soutenir l'existence d'un phylum de langue Khoisan, au lieu de cela, ils regroupent ces langues dans les familles linguistiques Tuu, Ju-Hoan, Khoe-Kwadi, Sandawe et Hadza. Malgré cela, le terme Khoisan est encore largement utilisé comme nom informel pour décrire ces langues indépendantes comme une seule unité.

La recherche a remis en question l'idée des consonnes de clic en tant que caractéristique centrale d'une langue, suggérant plutôt que ces sons sont des phénomènes aréaux - des caractéristiques partagées au sein d'une région géographique. Ceci est soutenu par l'existence de clics en xhosa et en zoulou, deux langues bantoues bien documentées qui se sont développées en contact fréquent avec des langues traditionnellement classées comme khoisan. Il existe également des preuves de langues au sein de ce groupe empruntant des consonnes de clic à des langues voisines, ou perdant complètement des consonnes de clic.

L'héritage du colonialisme : langues européennes, pidgins et créoles

À partir de la fin des années 1800, la majeure partie de l'Afrique a été envahie et occupée par l'empire européen au cours d'une période communément connue sous le nom de Scramble for Africa. Cette période de colonisation a eu d'immenses implications pour le continent, y compris son paysage linguistique.

Au Conférence de Berlin en 1884 , les occupants européens ont formalisé des frontières qui ont perturbé les communautés linguistiques historiques à la fois en les isolant des langues similaires et en forçant l'interaction avec des langues sans rapport. Le mépris des Européens pour la diversité culturelle et linguistique signifiait que les esclaves issus de milieux disparates devaient développer de nouvelles façons de communiquer les uns avec les autres.

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Au cours de cette période, de nombreux esclaves africains ont développé des pidgins, une forme de communication simplifiée développée pour interagir avec des locuteurs d'une autre langue. Ces langues pidgin utiliseraient une grammaire simplifiée et un vocabulaire emprunté à d'autres langues, empruntant à la fois à d'autres langues africaines et à des langues européennes. Il y avait aussi une forte incitation à apprendre la langue du colonisateur, car une communication claire avec la puissance étrangère pouvait entraîner un traitement préférentiel et réduire le risque de violence due à une mauvaise communication. La propagande européenne décrivant les cultures africaines comme non civilisées a également produit un sentiment de prestige autour de la pratique des langues européennes.

Dans les régions où la communication soutenue entre plusieurs communautés linguistiques restait courante, les langues pidgin se développaient souvent en langues créoles, qui devenaient plus complexes grammaticalement et sont maintenant transmises aux nouvelles générations en tant que première langue. Des exemples modernes de langues créoles développées pendant le Scramble for Africa sont encore parlés en Afrique de l'Ouest, au Cameroun, en Sierra Leone, en République des Seychelles et dans les îles Maurice, Cap-Vert et Sa Tomé. Certains érudits incluent l'afrikaans en tant que créole africain développé pour simplifier la communication entre les colons néerlandais en Afrique du Sud avec les communautés autochtones et les colons britanniques de la région.

Après la décolonisation de l'Afrique, l'héritage du colonialisme a encore eu un impact significatif sur le paysage linguistique du continent. Les pays nouvellement indépendants étaient encore définis par des frontières coloniales qui comprenaient de multiples groupes ethniques, chacun avec sa propre langue. Afin d'éviter les conflits, nombre de ces pays ont choisi de continuer à utiliser les langues européennes comme langue officielle. En conséquence, les langues européennes, en particulier le français, l'anglais et le portugais, sont apprises à travers l'Afrique en tant que deuxième langue.

Aujourd'hui, le français est la langue officielle de 34 pays africains du Niger à la République centrafricaine. Il est couramment parlé comme langue seconde aux côtés des langues autochtones, bien que de nombreuses communautés urbaines au Cameroun et au Gabon aient adopté le français comme langue maternelle.

L'anglais est parlé comme langue officielle dans 24 pays africains, dont le Kenya, le Malawi, la Tanzanie, l'Ouganda, le Botswana, la Namibie et le Nigeria.

Le portugais est la langue officielle de l'Angola et du Mozambique.

Alors que l'Espagne a joué un rôle de premier plan dans la première ère du colonialisme européen dans les Amériques, elle a été beaucoup moins impliquée dans la ruée vers l'Afrique, un fait qui se reflète dans la carte linguistique du continent. Le seul pays africain dont l'espagnol est la langue officielle est la Guinée équatoriale, où il est co-officiel avec le portugais, le français et l'anglais.

Sources: Langues africaines : une introduction de Cambridge University Press; L'Encyclopédie de recherche d'Oxford en linguistique ; Le Manuel de Cambridge de Linguistique Africaine ; L'Afrique à la rencontre de l'Europe : Contact linguistique en Afrique de l'Ouest par George Echu ; Le berceau du langage Chapitre 11 par Bonny Sands et Tom Guldemann ; L'histoire du swahili par John M. Mugane